El efecto wah-wah (o también conocido como simplemente wah) es originalmente un término jazzístico, en uso desde mediados de la década de 1920 (1926) para referirse al sonido producido con el uso de la sordina en la trompeta o el trombón.1 Más tarde, su uso se extendería a otros instrumentos, ya electrónicos, como el órgano o la guitarra eléctrica y el bajo eléctrico, sobre todo a través del pedal wah-wah, que data de finales de la década de 1960.

Como efecto electrónico, consiste en un filtro que pasa altos cuya frecuencia de corte es variable. Cuando esa frecuencia de corte varía de un valor bajo a uno alto, produce un sonido similar a una voz humana pronunciando “uaaa”. A medida que el pedal es presionado, aumenta la frecuencia de los bajos de la señal que son recortados. Un wah-wah funcionando correctamente no debe alterar el volumen de la señal.

Además del efecto producido originalmente por la sordina, hay dos tipos principales de wah-wah:

  • El efecto que es controlado por el guitarrista mediante la manipulación de un pedal con el pie, que mueve el eje estriado de un potenciometro controlando la frecuencia de corte.
  • El wah-wah automático. En este caso el pie del guitarrista se sustituye por un oscilador de baja frecuencia (LFO, Low Frequency Oscillator) al que se le debe prefijar una serie de modulaciones y ajustes así como variaciones del “tempo” acordes con el ritmo de la pieza musical.

Guitarristas como Jimi Hendrix y Leo Fender (Leo, DB) fueron innovadores en el uso de este pedal de expresión, pero fue Chet Atkins quien, en 1961 grabó el primer uso de este pedal en «Boo Boo Stick Beat» con un pedal wah-wah que él mismo construyó.

George Harrison compuso una canción llamada «Wah-Wah» que aparece en su álbum como solista All Things Must Pass. En la canción se puede escuchar claramente la ejecución de este efecto.

El guitarrista de sesión Big Jim Sullivan también usó un pedal wah-wah en la grabación de 1961 «Sweet Little Sixteen» por Michael Cox. El primer éxito en el Reino Unido en usar un pedal wah-wah fue “The Crying Game” de 1964 por Dave Berry – otra vez interpretado por Sullivan.

Eric Clapton tocó primero el wah-wah con la banda Cream en «Tales of Brave Ulysses» del álbum Disraeli Gears y lo usó para ambos riffs de fondo y un solo extendido en «White Room».

Jimi Hendrix hizo mucho por popularizar el wah-wah a fines de la década de 1960, como se puede escuchar apenas empieza su «Voodoo Child (slight return)» en el álbum Electric Ladyland de1968. Otra canción del mismo disco, «Little Miss Strange» un efecto de wah-wah percusivo, hecho mediante “mutear” las cuerdas de la guitarra. Hendrix proclamó al guitarrista de blues Earl Hooker como el “maestro del wah-wah”.

Este efecto fue después usado por muchos músicos de Funk y Soul a través de los 70, como es notable en «Theme From Shaft», el tema principal que Isaac Hayes compuso para la películaShaft de 1971, con la guitarra de Charles “Skip” Pitts.2

Un buen ejemplo también del uso del «rasgueo rítmico con pedal wah-wah» lo hizo el guitarrista Melvin “Wah-Wah Watson” Ragin quien lo tocó en notables sencillos para The Temptations como el famoso «Papa Was A Rolling Stone» (1972) que popularizó, junto con el «Theme From Shaft» de Hayes, ese sonido «waka-chuku-waka», típico de las bandas sonoras «Blaxploitation». Watson también impuso su estilo en temas para Martha Reeves y the Pointer Sisters.

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